Задачник

Этот рассказ тоже написан на литературный конкурс Туминдхейма. Занял призовое место.

Я – задачник. Мое кредо – неожиданные и опасные путешествия. У меня самое редкое ремесло во всем городе. Мое дело процветает, и я могу себе позволить и свой трехэтажный дом, и собственный постоялый двор на хорошей улице, и девочек, и самое лучшее вино. Одно только вот не очень мне нравится – люди. Те, кто приходит за задачами. Опасные типы, в основном, грубые и неотесанные. Многие, как я точно знаю, в других городах заочно осужденнные на смерть. Но, поскольку нет соответствующих задач, они ходят, дышат и вполне не прочь заработать. Поэтому они идут ко мне.

Колокольчик над дверью звякнул. С рассвета и до полудня я принимаю дома тех, у кого есть нерешаемые задачи. Это, чаще всего, люди богатые и знатные. С ними иметь дело – одно удовольствие. Раз колокольчик, значит, гость пришел с парадного, то есть – не скрывает своего визита. Для таящихся есть и черный, и подземный входы в дом. А вот обедать я пойду к себе в “Ожидающего Лиса”. После обеда я разговариваю как раз с теми, кто задачи решает. И эта публика, как я уже говорил, нравится мне намного меньше.
- Милейший господин Руперт, - расплылся я в дежурной улыбке, увидев входящего толстяка-виноторговца. – Какими судьбами? Садитесь вот в это кресло. Вина?
- Нет, друг мой, - отдувается. Восхождение ко мне на второй этаж заставило его, борова жирного, попыхтеть. Интересно, чего ему надо? Никогда он у меня не был. – Я, друг мой, к вам по делу. Дело у меня появилось, прямо по вашей линии.
- Ну так излагайте же, мой дорогой.
- Тут, как бы это, есть у меня хороший клиент. Большой постоялый двор у деревни Дорожки. Это на юг если ехать. Дня три пути караваном.
- Знаю, знаю, - быстро заверил я Руперта, - Сокол и собака. Крупное заведение. И что?
- Вернулся мой приказчик оттуда. Часа два тому. Говорит невнятно, язык заплетается, но понял я, что там что-то страшное случилось прямо при нем. Он и утек, дурень.
- Что требуется от меня? – вежливо спросил я.
- В оплату за вино трактирщик, мэтр Юбен, предложил мне вещицу одну. Мне она нужна. Вот описание, - и Руперт протянул мне свиток.
- Прошу вас, - продолжил он, пока я читал о красивейшей броши древней работы, - если она там, пусть кто-нибудь съездит и заберет ее.
- Спешность? – по-деловому спросил я, взяв перо и пододвинув пергамент.
- Огромная, пусть это и стоит у вас денег, - откинулся в кресле толстяк.
- Стоимость вещи?
- Очень велика, - признался Руперт. – Идет в уплату за вино общей стоимостью в 700 золотых монет.
- Предполагаемая опасность?
- Есть. Опасно там. Мои приказчики – не из пугливых парней.
- Так. Господин Руперт, - я быстро писал, - вот вам на подпись наш договор, а вот вам на подпись бумага для моих людей, что туда поедут.
- Н-да, - Руперт разглядывал сумму вопроса. – 100 золотых, причем 35 задатком. Хорошо.- и достав объемистый кошель, отсчитал деньги, поставил подписи, придавил своим перстнем с печатью и вышел.
Так, есть чем сегодня порадовать молодцов. Сколько народу послать? Двоих? Маловато. Пятерых – накладно. Вывод – тройка или четверка. Лучше, если одной командой. Так дешевле и проку больше. О!
Мой слуга Томрис вошел и знаком показал, что по подвальному ходу пришел следующий посетитель. Я акктуратно убрал деньги в стол, документы – в мешок для бумаг и кивнул.
Вошедший тоже был мне знаком и радикально отличался от прошлого посетителя. Плавная и упругая одновременно поступь Ночного Короля, острый взляд, гибкое и сильное тело еще далеко не старого человека. Я встал. Большой гость и постоянный клиент.
- Ваша милость, Ночной Владыка, - я склонил голову, - чем обязан честью?
- Садись, не мельтеши, - бросил главный прохвост страны, - усаживаясь сам. Дело.
- Я весь внимание, - я изобразил самую свою вежливую улыбку. Повелитель воров и убийц был очень опасен. Просто не всегда мог решить все вопросы сам. То, что происходило вне города, часто было не в его власти и он приходил ко мне. Но платил щедро.
- Вот карта. Там пещера. В ней кое-что лежит. Мое. Сам клал. Теперь оно мне нужно, а в пещере поселилось какое-то чудище. Сожрало моего человека. – речь Ночного Владыки всегда была такой. Он палил в тебя короткие фразы, что стрелы пускал. – Послал десяток громил. Их оно всех сожрало. Идиоты.
- Что требуется от меня?
- Пошли своих. Пусть убьют тварь. Вот две сотни золотых, с тебя хватит, - он всегда предоплатой дает всю сумму и назначает ее сам. Каждый раз давая больше, чем я планировал запросить. И никаких договоров мы, конечно, не подписывали.
- А если эти мои ребята найдут ваш клад?
- Вряд ли. Спрятано хорошо. Ты им не скажешь. Я пошлю пару своих за ними – для контроля. И пусть принесут голову твари – я заберу.
Он вышел. Задачка. Хотя… На две сотни я подниму лучших из лучших и еще останусь в очень хорошей прибыли. Не успел я хорошенько обдумать все, как в стену тихо поскреблись. От те на. То не было и медяка, а тут золотой. Третий клиент в день – редкость. В среднем, бывает один в три дня. Пожалуй, немного я вспомню дней, когда было три клиента. А этот, для разнообразия, пришел черным ходом. Я убрал кошель Ночного Владыки в стол, к монетам Руперта и нажал на потайной рычаг.
Скрытая дверь в стене моего кабинета открылась и в комнату семенящим шагом вошел тип, которого я был бы рад не знать, да вот нельзя. Глаза, как всегда, опущены вниз, одежда в серо-коричневых тонах. Господин советник Милдор. И никак иначе. То есть – дело королевское.
Милдор бочком, аккуратненько присел в кресло посетителя. В очередной раз я подумал, что три Милдора вполне могли бы в нем разместиться. Он расправил какие-то невидимые мне складки на камзоле и, вздохнув, поднял на меня глаза.
- Господин советник Милдор, - у меня уже челюсти начало сводить от количества вынужденных улыбок за сегодняшее утро, - какими судьбами, по какому вопросу?
- Вопрос, - тут он, по своему обыкновению, выдержал паузу и вздохнул, - вопрос серьезный. Дело очень секретное и важное. Вы, наверное, знаете, что наш король, да продлит его дни Великий Шакал, имел дела с неким колдуном, прозваньем Трилистник.
- Конечно, - вежливо ответил я, чтобы хоть как-то оживить процесс. Еще минут двадцать и надо было выходить в “Ожидающего Лиса”.
- Этот колдун, - снова многозначительная пауза, - потерял доверие короля.
- Да, - подумал я, - не без твоих стараний, маленькая серая мышь. Вы с ним вечно грызлись. Королевы советчики.
- Ну так я говорю – потерял доверие. – продолжал Милдор. Фактически, вчера ночью он был обвинен в государственной измене и бежал из столицы. Нам, - тут он многозначительно показал пальцем вверх, - хотелось бы, чтобы он… - тут снова возникла продолжительное молчание.
- Он? – весь изображая ожидание повторил с вопросом я. Внутри все ликовало. Конец нашим унизительным взаимоотношениям с этим пройдохой. Он заплатит мне и за эту работу и за все следующие. Просто с самого начала моей деятельности именно эта крыса, жеманясь, намекнула мне, что его, то есть королевские задачки, я должен решать бесплатно. Ну и приходилось, а куда деваться-то?
- Чтобы с ним что-нибудь случилось. Очень нехорошее. Совсем, - это слово Милдор выделил голосом особо, став при этом вовсе омерзителен, - нехорошее.
- Иными словами, - я решил быть прям, - мои люди должны его убить?
- Я этого не говорил, что вы, - Милдор, говоря это, кивнул. Старый интриган, чего он у меня-то дома паясничает? Видимо, иначе уже не может.
- Ну так вот, милейший королевский советник Милдор, - я оперся обеими руками на край стола и встал, - я не колдун и мои люди тоже. Сделать, - тут я тоже сделал многозначительную паузу, - что-то нехорошее колдуну, а еще и Трилистнику, мы не в состоянии.
Говоря это, я с интересом наблюдал за лицом Милдора. Но нет. Выражение его не изменилось. Старый прохвост.
- В таком случае, - он снова опустил глаза, - возникает вопрос о том, необходимы ли королевской столице услуги, которые вы оказываете.
- Если королевству не нужны услуги, которые я оказываю, - я сел и выдал одну из самых своих ядовитых улыбок, - то я, со всем своим архивом и библиотекой, буду счастлив отбыть в любое сопредельное государство по первому знаку его величества, да хранит его Великий Шакал.
- Хм-м-м, - королевский советник снова поднял на меня глаза. Я примерно представлял, что он прикидывает сейчас. А прикидывает он, сколько секретов о происходящем в королевстве я узнал за эти четыре года. И сколько тайн я смогу выгодно продать, в том же, скажем, Таресте, если туда поеду. А поеду я туда, и охранять меня будут чуть похуже, чем самого короля. Благо, ребят, ожидающих такой работы, в моей таверне всегда хватало.
- Хорошо, - в его голосе появилась сталь, - я понял. Но данное наше желание все-таки должно быть выполнено. Что мы можем предпринять?
- Мы, - мысленно я похлопал себе в ладоши, - можем попробовать оплатить тяжелую и очень опасную работу тех, кто поможет желанию осуществиться. И, - решил я развить успех, - впредь думать о том, что люди, выполняющие ваши, - тут я повторил его жест с пальцем, поднятым к потолку, - желания, нуждаются в умеренной, но все же оплате.
Милдор молча разглядовал меня, теребя пальцами подвешенный к поясу кошель. О его патологической жадности и той неохоте, с которой он тратил и свои, и королевские деньги, в стране ходили анекдоты. А король, как понятно, очень его за это же ценил, хотя и ругал частенько.
- Сколько? – поморщившись, спросил он.
- Колдун стоит триста, - резко бросил я. – Время упущено, дело опасное. И в дальнейших делах меньше сотни я с вас, - тут я позволил себе откинуться на спинку кресла, - брать постесняюсь. Мне нужен задаток – сто, и все, что вы знаете о том, где и как его искать. Приметы у меня имеются.
- Н-да, - хмыкнул Милдор, отцепляя от пояса кошель, - я предполагал, что так и будет. Только вот что, - рука с кошелем остановилась на полпути к моему столу, - я настаиваю на том, что наши задачи начинаются с пятидесяти, а не со ста. Есть и небольшие проблемы, вы должны помнить. И наш новый договор вступит в силу, только если Трилистник…
- Хорошо, понял, - я был просто счастлив, - пусть будет стартовая цена пятьдесят и ни о чем не беспокойтесь.
- Я не буду торговаться, - продолжал советник, дело действительно важное и очень срочное, – кошелек с приятным звоном упал-таки на мой стол, - он уходит в сторону Тареста, понятное дело. Но, - он многозначительно посмотрел на меня, - нам удалось задержать его слугу. Мы знаем, что он не может чувствовать расстояние до нужного человека и его состояние, а только жив тот или нет. Слуга жив и уже все рассказал. Он должен был, сделав здесь кое-какие дела, догнать Трилистника в избушке лесника у Красного Водопада. Это по Апиевой дороге, затем поворот на…
- Я знаю эту избушку, она уже на территории Тареста - прервал я его, - продолжайте.
- Да, он достигнет ее раньше, чем наши конные лучники, - продолжил Милдор, - а переход границы Тареста нашими войсками сейчас, м-м-м, преждевременен.
- Будет война, - подумал я, - слухи не врут. Эх, если бы старый лис не заплатил, продал бы я эту информацию кому надо. А так – ладно. Победы его величеству.
- Слуга убежден, - говорил тем временем Милдор, - что Трилистник в очень хороших отношениях с лесником и дожидаться его, слугу, будет обязательно. Нужен человек, максимум – двое, которые смогут застать его врасплох. Против группы солдат еще и то, что он ее почует за три мили и уйдет. А одинокий путник, или там пара путников, могут быть успешнее.

Распрощавшись с королевским советником, который канул в потайной ход, я вышел на улицу. За мной привычно топал Ботц, один из трех братцев-громил, состоявших при мне охранниками. Дан, их старший, должен был сейчас торчать в “Лисе”, куда я и иду, а Ронг, младший, сейчас отдыхает. В общем-то, напрямую, от моего дома до моей таверны сто пятьдесят шагов. Это мне посчитали землекопы, сделавшие подземный ход. Но сто пятьдесят шагов по городу напрямик – это все четыреста. Через улицу Рассвета, где я живу, на площадь Королевских Милостей, оттуда на проспект имени его величества Тристана Шестнадцатого, дедушки нынешнего короля, а с проспекта уже на улицу Гремящих Подков, где и стоит мой “Ожидающий Лис”. Каждый день я иду туда этим путем, а обратно возвращаюсь подземным ходом – не люблю вечерних улиц.
Подойдя к своему постоялому двору, я с удовольствием остановился поглядеть на новую вывеску. Она висит всего десяток дней, и очень мне нравится. Прекрасный рыжий зверь затаился в засаде вблизи норы. Все-таки, искатели приключений не самый бесполезный народ, есть и среди них настоящие таланты. Вывеску сработал Тарч, вор и пройдоха, мастер кошельков и замков, а вот также и кисти, как оказалось. Тарч залез ко мне в долги и вывеска стоила мне всего двадцать серебряных шакалов. Гроши, у гильдейского художника менее чем двадцатью золотыми за такую работу я бы не отделался. Выигрыш – ровно в сто раз дешевле. Улыбнувшись этой мысли, я вошел внутрь.
Мой столик на первом этаже, в общей зале, был уже накрыт белой скатертью. Стегрон, мой повар и управляющий метнул в меня из-за прилавка убийственный взляд. Я опоздал. Лучше не ссориться с человеком, чью пищу мне утром и вечером носят по потайному ходу мои телохранители, а днем я ем здесь. У Стегрона масса достоинств, но он терпеть не может неуважительного отношения к своей стряпне. А готовит он чуть не лучше всех в этом Шакалом проклятом городе.
Устроившись за столом, я попробовал первое принесенное мне Даном блюдо. На месте вышибалы устроился протирающий глаза Ронг. Теперь он будет в таверне, Дан – со мной, а Ботц устремился в их комнату, из которой и идет подземный ход ко мне домой – спать. Пока я ем, я оглядываю общую залу. Искатели приключений – народ, любящий поспать до полудня, когда это можно, сейчас сидят здесь. Знают, что именно сейчас я прикидываю, кто и куда поедет, кто и что будет делать. А вот когда я покушаю, я начну кого-то из них приглашать сюда, к себе, и раздавать задачки. Итак, кто у нас сегодня здесь?
Линда. Девица вздорная и симпатичная. Считает себя крутым бойцом и не напрасно. Неплохо владеет мечом и кинжалом. По слухам, пяток дней тому назад спелась с Тарчем, моим вывескорисователем. Сам Тарч, скорее всего, лежит сейчас в стельку пьяный в своей комнатке наверху. Деньги от вывески у него еще кончиться не должны были. Нет, этим сегодня вряд ли что-то доверю.
Голтар, Бнобист и Тург. Три мощных бойца. Большие друзья, друг с другом не дерутся даже в стельку пьяные. Секира, меч-щит и лук. У меня они на хорошем счету, решили уже три задачи, много денег вкладывают в вооружение и доспехи. Может, дать им чудище Ночного Владыки? Подумаем.
Проныра. Черте-что человечек, но полезный. Как-то дал ему задачку, так, не срочную. Думаю, чего крутится просто так? Да и не было никого из дешевых парней. А он возьми и сделай. Оружия, вроде, не носит. На вора тоже не похож. С тех пор решил уже четыре задачи, последнюю – не из простых. Есть подозрение, что колдун. Но сегодня для него, пожалуй, ничего не подойдет.
Большая команда. Пять человек. Один, явно тоже какой-то колдун, с посохом и книгами напоказ. Слабачок, я таких насмотрелся. Проныра поумнее будет. Двое с копьями-щитами, в бронях, мечики какие-то. Один с луком. Лук, правда, хороший. Последний, хитрый тип с бегающими глазками, скорее всего, у них по воровской части. Новенькие. Не знаю я их. Пришли позавчера, поселились, до Стегрона довязались, что да как. Он, конечно, объяснил, не лезут к моему столу. Второй день сидят и не лезут. Может и не безнадежные. Дать им таверну виноторговца? Дешево обойдутся. Хотя там срочно, да и брошка ценная, лучше проверенных кого послать.
Бык и Вол. Громилы из местных. Поумнее, конечно, иначе бы я их тут не держал. В городских делах хороши. Знают город, многих людей, с бандитами Ночного Владыки в дружбе. Ножи кидают оба просто гениально, даже не верится, глядя на их ручищи. И дерутся браво, как-то, говорят, пятерых подмастерьев кожевенников раскидали вдвоем. А кожевенники – это вам не шуточки. Тоже парни ого-го. Но, к сожалению, я сегодня ничего им не принес.
Так. Вот, похоже, кто у нас нынче побежит вызволять брошку господина Руперта. Агнус, Альгер, Игрд. Беловолосые северяне, живут тут уже три года. Игрд – колдунья, так, мелочевка, но иллюзии делает впечатляющие и еще кое-что умеет полезное. Агнус – здоровяк, каких поискать. Пожалуй, даже Дан мой поменьше будет. Своей огромной секирой он в состоянии, наверное, и стену прорубить, которая из бревен потоньше сложена. Но – неглуп, как ни странно. А Альгер – просто умница и на все руки мастер. Он и лучник, он и с мечом хорош, и песни поет – заслушаешься. Хорошо, что они сегодня здесь. Главное их достоинство – северная простота. В цене золота и серебра они разобрались уже, конечно (а то приехав, доказывали мне и Стегрону, что серебро дороже золота, ибо оно - металл ихнего Вотуна, главного бога, а золото – металл Лууки – обманьщика), а вот в драгоценностях еще не разобрались толком. Решено, брошка – им. Привезут, для них слово, данное кому-то – свято. Чудаки.
Ладно, что делать с Ночным Владыкой? Остальные в зале – вообще шушера для грошовых мелочей. Да и немного сегодня народу как-то. Ладно, работаем с тем, что есть. Доход у меня приличный, можно шикануть.
Для начала, отобедав, я кивнул северянам. Разговор с ними был недолог и деловит. Пятьсот серебряных сейчас (ребята до сих пор берут, когда можно, серебром, благо Агнус силищи немеряной и таскать полпуда серебра монетами ему не в тягость), двадцать золотых по возвращению с брошью. Место, срочность, описание вещи, задаток, бумага-доверенность от Руперта. Еще пара минут и все трое стремительно покинули “Лиса”.
Киваю незнакомой команде. Дам им шанс, пусть поработают. Оттуда выдвигаются колдун, “хитрый глаз” и один из бойцов – в кожаной броне. Судя по его возрасту, он там верховодит. Точно, говорить начинает именно он.
- Почтенный, меня зовут Марк, наш колдун зовется Ливень, а это Весгод. Мы узнали, что у тебя можно получить работу для храбрых и готовых на все людей.
- Это правда, - киваю я, - у меня есть работа. Только вот я с недоверием отношусь к незнакомым людям. Вы ведете себя хорошо, уважаете мои правила, и я решил дать вам шанс. Для начала, работа простая и не очень высокооплачиваемая. Есть пещерка, в ней завелась гадость какая-то. Гадость надо извести, голову гадости принести в качестве доказательства. И эту голову я обменяю вам, - я оценивающе посмотрел на хилую одоспешенность и общую оборванность компании, - на пятнадцать золотых монет.
Ребята переглянулись. По их лицам было ясно, что и этого для них много.
- Мы согласны, - произнес Ливень – где чудовище?
- Подождите, - успокоил я компанию, - это еще не все. Задатка я, сами понимаете, вам не предлагаю. Вот сделаете эту работу, в дальнейшем будем говорить и о задатках. С вами пойдут мои люди. Они могут вам помочь убивать чудовище, могут и не помогать. Как сойдетесь. Их задача – посмотреть вас в деле. И если они вдруг не вернутся, а вы вернетесь, то я очень расстроюсь. Так расстроюсь, что просто беда.
- Мы поняли, - в этот раз говорит “хитрый глаз” по имени Весгод. – Твои люди должны вернуться живыми, чтобы мы получили деньги.
- Точно, - подтвердил я, - ну что, согласны?
- Согласны, - рубанул Марк, - деваться некуда. Мы понимаем ваше недоверие, почтенный.
- Тогда вернитесь за стол и ждите.
После того, как троица вернусь к двоим, ожидающим их приятелям, я кивнул Линде. Как раз в это время сверху, пошатываясь, спустился Тарч. Он заорал было “Пива!”, но увидел меня и притих. Я поманил его пальцем и он понуро пошел ко мне вместе со своей новой напарницей.
Я налил Тарчу вина, к которому тот жадно припал. Похмелье – дело святое. Да и разговор будет сложный.
- Ребята, - начал я, - вы меня давно знаете, я вас давно знаю. У меня есть работа, она не совсем по вашему профилю. Плачу двадцатку на двоих.
Глаза Тарча поверх кубка зажглись огоньком жадности, потом он аж поперхнулся. Линда выглядела менее озадаченной.
- Надо кончить королька? – ангельским голоском осведомилась она.
- Линда, - осуждающе протянул я, - за это меньше двух сотен и предлагать стыдно. Нет, все проще. Надо пойти с этими новенькими и посмотреть, как они одно чудище кончать будут. Не справятся – докончить самим. Голову – мне.
Лицо Линды вытянулось. Тарч заныл:
- Босс, это нечестно. Ты же знаешь, как я этого не люблю. С Линдой еще поработаем в паре, а эти…. – тут он выразительно оглянулся на столик бравой пятерки, - кто они? Кто их знает? Я совершенно не специалист по монстрам, босс.
- Ты специалист по людям, Тарч. Работать зверушку должны они. С тебя – контроль за ними, чтоб лишнего не натворили. Ладно, двадцать пять, из них пять задатком и выезд не позже вечера. Ну?
- Пять задатка?, - переспросил Тарч и его глазки снова блеснули, но Линда пресекла нашу беседу ударом кулака об стол.
- Нет, так не пойдет, - она повысила голос. – У меня меч один двадцатку золотых стоит, кинжал, - тут она снизила голос до шопота, - вообще заклятый. В руинах найденый. Цены немалой, я уверена. Уж с сотню-то за него точно отвалят. И я не буду так рисковать. Зарежут во сне и оберут.
- Линда, людям верить, конечно, глупо, - успокаивающе начал я, - но я вас защитил. Я их предупредил, что…
- Мало ли что ты их предупредил. Они вильнули хвостом и ищи их. Ладно, - вдруг резко смягчилась она, - есть идея. Пусть с нами идет Проныра. Заинтересуй его и я согласна.
Я вздохнул и произвел в уме нехитрый подсчет. От тех пятидесяти золотых, что составляют четверть общей суммы заказа и могут быть заплачены исполнителям, еще оставалась десятка. Я кивнул Проныре.
Линда и Тарч быстро посвятили его в курс дела. Проныра запросил пятнадцать. Сторговались до двенадцати и на то, что он с чудищем дел не имеет. Ну что ж, могло быть и хуже. Линда, Тарч и Проныра, взяв задаток и карту места, ушли знакомиться с Марком и его приятелями, а я погрузился в невеселые раздумья. Прошло уже больше трех часов, а идей насчет Трилистника не было. Я взглянул на Быка с Волом. Нет. Этим такое доверять нельзя. Трилистник их съест и не подавится. Нужен профи. Такой как Шаронг. Но Шаронга нет. Третью неделю в поиске по одному моему-же делу. Была надежда, что он вернулся. А еще могла зайти Ласточка. Девочка талантливая, но заходит нечасто. Как раз по ее профилю. Но – не зашла. А где ее искать – я не знаю. Улетела куда-то Ласточка. Мог бы еще Проныра, наверное, да Линда мне карты смешала. Да и слабоват все-таки Проныра для такого дела. Хорош, но слабоват. Пусть с Линдой идет, так спокойнее. Трилистник – колдун известный и могучий. Тут нужен профи. Я такого знаю. Он ко мне не ходит, он вообще почти никуда не ходит. Его у нас, в столице, и нет, в общем. Только я, да еще один человек знаем, где устроил себе лежку после убийства герцога Арамбра известный специалист тайных дел Лорт Три Ножа. А узнай король, что прямо под носом у него, в столице, прячется убийца его дядюшки, недолго отдыхать Лорту.
Ему и так недолго отдыхать. Он мне нужен. Больше некому. И я тороплюсь. Встав, я кивнул Дану и прошел за стойку на кухню. Там колдовал над котлом Стегрон. Он-то мне и нужен.
- Стегрон, - позвал я.
- Да, босс, - он оторвался от созерцания варева и повернулся ко мне.
- Деньги для госпожи Вильгельмины Бек пришли?
- Вчера вечером, босс. Пять сотен золотых, как вы и говорили. Выдать?
- Нет, Стегрон, спасибо. – и я вышел с кухни. Все, что мне надо, я узнал.

Через примерно час я и Дан подходили к домику на окраине города. Если бы кто-то за мной следил, он бы очень удивился – я не покидаю своей таверны через парадное почти никогда. Но сегодня – особенный день. В последний раз проверив отсутствие “хвостов”, я постучал условным стуком в очень крепкую, окованную бронзой дверь.
- Да, - раздался из-за двери молодой женский голос. Я поднял глаза выше, туда, где, как я знал, расположена замаскированная смотровая щель, в которую сейчас меня внимательно разглядывали.
- Я бы хотел видеть госпожу Вильгельмину Бек, да продлит ее дни Великий Шакал, - условной фразой ответил я.
Раздался шорох отодвигаемых засовов и передо мной в проеме открытой двери предстала красивая невысокая девушка с очень, как бы это поточнее, привлекательной фигуркой. Умеет устраиваться старина Лорт, что и говорить.
- Заходите, - полушепотом произнесла она и мы с Даном прошли внутрь. Дан остался у двери, а я, вместе с девушкой, которую знал под явно вымышленным, длинным именем Вильгельмина, прошли в дальнюю комнату. Там меня и встретил Лорт.
- Принес деньги? - начал он, не здороваясь.
- Нет, Лорт, не принес, хотя они пришли и хранятся у меня.
- Ты что это, - побагровел он, - шуточки шутишь тут?
Я оказался в очень опасной ситуации. Сам я Лорту не противник, конечно. Да еще эта девица за моей спиной, тоже, судя по всему, не подарок. Но я знал, куда и на что шел, поэтому спокойно прошел к стулу и сел на него.
- Лорт, я хочу напомнить тебе наш договор. Ко мне должны прийти твои “герцогские” деньги числом пятьсот монет. Из них четыреста пятьдесят – тебе, пятьдесят – мне, за молчание и услуги. Но все изменилось, Лорт. У меня есть работа и только ты можешь ее сделать.
- Мне не нужна работа, - спокойно вытаскивая из рукава один из своих знаменитых ножей, сказал Лорт, - мне нужны мои деньги.
- Лорт, пойми меня. Это важное дело. Оно стоит сто монет, Лорт. Я выдам их тебе вместе с твоими. Ты мне очень нужен.
- И ты, скотина, решил воспользоваться тем, что все мои деньги у тебя?
- Лорт, не кипятись. Сто пятьдесят монет. Но это очень важно. Я бы не пришел к тебе. У меня нет другого выхода.
- Кто?
- Трилистник, Лорт.
- Колдун? Королевский придворный колдун? За сто пятьдесят? Тысяча!
- Лорт, он не во дворце.
- Что случилось?
- Он бежал и сидит у лесника на Красном Водопаде.
- Что случилось, прахоподобный червь, я спрашиваю?
- Ну, они поругались с королем, наверное…
- Так это что, королевский заказ?
- Ну, да.
- Смешно, - Лорт только теперь сел на другой стул и убрал нож обратно в рукав. Работа на короля. – Милая, - обратился он над моей головой к девушке, - мы хоть раз работали на короля?
- Нет, Лорт, не работали, - ответила из-за моей спины девушка.
- Обещай мне, что употребишь все свое влияние, чтобы прекратились мои розыски по стране, - снова обратился ко мне Три Ножа.
- Обещаю, Лорт, - ответил я. Разговор вышел нелегким, но он клюнул.
- И двести. Итого с тебя шестьсот пятьдесят, когда я вернусь. И найми пяток своих парнишек, пусть устроят мне сегодня в полночь шорох у Закатных ворот. Такой, чтобы стража туда со всех ног помчалась. Ты меня понял?
- Да, Лорт, - смиренно ответил я. В этих случаях с ним спорить бесполезно. Он мог вообще меня убить. Была такая вероятность.
- Иди. Вернусь, дам в твой кабак весточку. И чтоб на следующий день, все до последнего серебряного шакала, было здесь, у меня на столе, - он хлопнул ладонью по дубовой столешнице. Я почел за лучшее выскочить из его дома с максимальной скоростью.

Десяток золотых мне стоило выбрать и проинструктировать пятерых парней из “шушеры” на драку с кровью около Закатных Ворот. Они даже пообещали мне прирезать кого-нибудь для правдоподобности. Пусть их стараются. Ребята стремятся к большим задачам, но ни ума, ни средств на достойное вооружение и доспехи у них нет. А там уже и вечер наступил. По подземному ходу я, как всегда, вернулся домой, поужинал, почитал новеллы Ликантона, и задув свечи канделябра, устроился спать. Суматошный был денек.

                                    Рассылка Ролевой курьер       Фестиваль Челкон