Он, она и кот

Луна пошла на убыль уже неделю как. В окна моросил противный дождь, грозивший превратить и без того не самый ухоженный район Аркхема в болото.

На огне что-то зашипело. Джек ругнулся и схватил котел, увенчанный густой шапкой переливающейся пены и сдернул с атанора. Но поздно, непокорное варево уже успело перелиться через край и растечься горячей лужицой.

Самое простое, что можно представить из зелий - и порой так необходимое - не давалось ему никогда.
В дверь постучали. Скорее деликатно, чем резко, и все же рука Джека непроизвольно дернулась, опрокинув остатки жидкости из котла на записи, забытые на столе около огня.

“Все через задницу” мрачно подумал Джек.

На пороге стояла невысокая круглолицая девица, замотанная в промокший насквозь плащ.

- Эмм, добрый вечер? - Насколько Джек давно не общался с девушками, настолько некстати было сейчас ее появление.

- Добрый вечер, сэр. Я Ваша новая соседка, приехала к тете Верджи из дома напротив. У Вас не найдется соли?

“Вот еще кирпичной крошки у меня попроси, ага”

- Соли? Подождите, где-то была. Может пройдете в дом, мисс…

- Эллин. Элеонора, на самом деле, но бабушка моя ирландка, она зовет меня так

Прилипшие ко лбу волосы девушки, цвета палой листвы прямо-таки кричали об этом, будто она только что упала головой под дерево, а отряхнуться забыла.

Маленький дом, который снимал Джек, представлял собой одну большую комнату и кровать в углу, очень предусмотрительно прикрытую ширмой. В остальном предусмотрительность в интерьере не прослеживалась - камин был заставлен высушенными ингредиентами, издававшими ни с чем не сравнимый запах рабочей обстановки, На диване в кучу были свалены книги и чертежи, под столом притаился телескоп, сплетенный в страстных объятиях с несвежей рубашкой. С люстры свисали вперемешку пучки трав и початки кукурузы, а на столе, между атанором и лужей от неудачного зелья…

- Сэр, а что делает этот зверь?

“Балти?”

Апельсиново-рыжий одноухий кот доел левое крыло не до конца ощипанного петуха, и с урчанием принялся за левую же ногу.

В окно загрохотал град. Джек обвел картину обреченным взглядом и нервно рассмеялся.

- А соль кончилась. Но, мисс, может выпьете со мной ко...эмм, - он заглянул в злополучный котел и на всякий случай прикрыл его сверху уже совсем испорченными расчетами, - чаю? Пока не кончится то, что на улице?..

***
Утром, заперев Балтазара в леднике, с мстительной усмешкой “Ты наказан до вечера”, Джек долго вытирал пыль со всех углов и мыл котлы. Не то, чтобы он надеялся на повторные визиты юных леди...конкретной юной леди, но хоть как-то исправить ситуацию, хотя бы постфактум. Эллин оказалась достаточно деликатна, чтобы не намекнуть на бардак, даже когда, сев на стул, напоролась на торчащую из него рабочую иглу. Но сильнее вчерашний вечер испортить было уже некуда, даже от раздражения недозаваренным чаем.

Ну и к тому же обновить защитные знаки не мешало. Близилась Смерть Луны.

***
На рынке было как всегда шумно и бестолково. В этих широтах водились белые курицы да пеструшки, предыдущего черного Джек искал почти три дня. И вот, требовался новый.
А так же кофе. И соль. Много соли, чтобы все девушки в округе...впрочем, работа прежде всего.
Рыжие волосы мелькнули в конце мясного ряда, и Джек невольно направился туда.

- О, доброго утра, сэр. Ищете новый корм для Вашего любимца?

“Для моего проклятия”

- Ну, самому тоже надо что-то есть…

- Судя по тому, что в Вашем доме я не заметила кухонной утвари, Вы не большой любитель кулинарии, - подколола его девушка. В ее же корзинке были ароматные травы, яблоки, и что-то еще, аппетитное даже в сыром виде. Вообще она напоминала картинку из книги “Для маленьких волшебниц”, глава “Как стать хорошей хозяйкой”. Портила картину только большая книга под мышкой. В глубине души, как и авторы этой книги, Джек считал, что место волшебницы на кухне.

- Эмм, ну я иногда готовлю, да, - интересно заметила ли девица притаившиеся в его авоське быстрые завтраки от Вилле Вонка?

- А приходите к нам на ужин? Тетя Верджи будет рада, я ей рассказывала о Вас.

“Черт, знакомство с местными не входило в мои планы”

Джек промычал что-то среднее между “спасибо за приглашение” и “сгинь, ведьма”, и поспешил слиться с толпой. И только через пару минут, засовывая в авоську найденного-таки петуха, запоздало подумал, что надо было бы предложить соседке помочь донести немаленькую корзину до дома.

***
- Маууу, мау, мау, муааааууау!

- Балти, заткнись.

- Мауууу!

- И не смотри на меня так.

- Мау, мауу!

Спеленутый максимным Инкарцеро рыжий лежал на диване и громко негодовал. Джек вытирал лужи рома и собирал осколки от бутылки.

- А не надо было жрать мою валериану и устраивать март посреди рабочего стола.

- Мауууу! Мау! Мау!

В дверь постучали. Особо коварный осколок попал Джеку под ноготь.

- Сэр, Вам не нужна помощь? Или вашему...любимцу? - брови Эллин были сдвинуты, но губы моментально расплылись в улыбке, при виде открывшейся ей картины.

“Инсендио Ультима ему нужно” чуть не ляпнул Джек, и тут что-то капнуло на пол.

- Ой...Инкапсула Сангва! - Выкрикнула девушка, отпрыгивая на нужную дистанцию. Джек успел только удивиться внезапно выхваченной из ворота платья палочке, как увидел порез и…

- Джек? С Вами все в порядке.

“Лучше бы меня на втором курсе мантикора съела” Маленькая слабость Джека была ну совсем некстати, и тем более он не рассчитывал шлепнуться в обморок на глазах у привлекательной девушки. Забота и все такое, конечно трогательно, но все-таки позорно.

- Д-да. Не волнуйтесь Эллин, я просто перенервничал.

Осколки были уже убраны, лужи тоже, а на огне бурчало что-то среднее между чаем и успокоительным отваром, со знакомым еще с колледжа ароматом. Да, именно так пахло в больничном крыле после очередных призраков и колпаков. А еще после объявления результатов СОВ.

Девушка с интересом разглядывала расчеты, которые не успели пострадать от перформанса Балтазара. Виновник безобразия рыжей тряпочкой растекся по коленям Эллин и млел под ее руками. Джек недоуменно поймал себя на том, что завидует ему.

- Ох. Ну и хорошо. Вот, выпейте, - она поднесла ему успокоительное в единственном уцелевшем стакане. По счастью, ритуальную чашу Джек вовремя задвинул далеко под диван, между комком грязных носков и справочником по астрологии. - И не волнуйтесь, а лучше поспите, - по Вашим кругам под глазами можно отдельные расчеты делать. Кстати, у Вас тут ошибка, центр многоугольника считается не так…

Убаюкивающий голос девушки звучал все глуше.

“Что за яд она мне подсунула?” вяло задумался Джек, и провалился в сон, услышав только печальное - или ему показалось?

- А Вы так и не пришли к нам на ужин…

***
Утром - вернее, скорее в полдень Джек открыл глаза от того, что Балтазар спрыгнул с камина прямо хозяину на живот. Выругавшись и пнув увернувшуюся рыжую скотину, хозяин дома внезапно понял, что чувствует себя лучше, чем последние полгода вместе взятые. Зелье рыжеволосой волшебницы сработало безотказно.

Однако время уходило. Потянувшись, Джек налил себе молока, потом, подумав, налил и коту, и сел за расчеты обратно. На полях красовалась приписка зелеными чернилами “среднее арифметическое от всех координат” и надо было проверить, вдруг это действительно так?

Джек ввалился в дом дрожа больше от адреналина, чем от холода. Не вытирая окровавленных - к счастью не раненых - рук, он открыл оставшуюся на поясе бутылку и сделал большой глоток.

“Нет, все таки волшебниц нельзя пускать дальше кухни. Как я сам не догадался?”

Средним арифметическим оказалась опушка леса, переходящая в городское кладбище паркового типа. В три ночи никого, в том числе и луны на небе, не было и все прошло гладко, вот только Джека до самого дома не покидало ощущение, что за ним наблюдают. Жертва должна была быть обездвижена, но в сознании, смотреть ей надо было прямо в глаза. Это было не сложно, Джек никогда не любил собак. Однако предсмертный вопль псины заставил его не просто содрогнуться, но даже немного пожалеть, что он ввязался в это.

Зато мигнувшие и пропавшие на ноже огненные линии подтвердили что и место и время и даже порода жертвы была выбрана правильно. Мало кто бы догадался, что вместо печени Адской Гончей подойдет аналогичный орган престарелого йорка, но не зря у Джека все шесть лет было непревзойденно по УМЖ. Теперь у него есть время на передышку и хорошую, не ритуальную сигару.

***
Руки были вымыты, бренди допито, в камине тлели угли, а за окном начинало светать, как полудрему разорвал истошный женский визг.

В следующее мгновение Джек обнаружил себя на крыльце в максимной стойке. Сквозь наползающий туман он увидел тонкую фигурку, бегущую по направлению к его дому и услышал лай, от которого волосы по всему телу и даже под одеждой встали дыбом. Он поспешил навстречу, и через мгновение ему в грудь уткнулась запыхавшаяся и насмерть перепуганная Эллин.

- Там...там...псы..в дом...запри…

- С тобой все в порядке? - нет, не все, лицо девушки пересекали три стремительно набухавшие кровью царапины, в остальном лице ни кровинки, а подол платья порван.

- Да...нет..твари...в дом! Прошу!

Спешно забежав в дом, Джек усадил Эллин к тлеющему очагу, сделал Инкапсулу и хотел было очистить ей раны, но она вскочила и подкинув в камин дров заметалась по комнате.

- Полынь, асфодель, морфеев...нет, лучше кошачью мяту. - подлетев к веникам на люстре, она отломила пару стеблей, кинула их в камин тоже. - Соль?

- Там что, призраки? - Джек похолодел. Он не любил этих тварей особенно.

- Нет...да...я не знаю! Я никогда этих тварей не встречала!

Вой приближался. Балтазар настороженно прянул единственным ухом и на всякий случай зашипел.

- Так, - Джек поймал ладони девушки и сжал их.

“Что в таких случаях делают? А я откуда знаю? Я в конце концов даже от призраков всегда предпочитал убегать! Как и от девушек, впрочем”

- Успокойся. Что за твари?

“А какая разница, кто нас съест?”

Эллин сфокусировала взгляд.

- Здоровенные псы, мне по пояс...призрачные и глаза горят зеленым. Я чудом убежала..

Вой раздался прямо под дверью. Здоровенные, судя по ранам Эллин, когти заскребли в дверь. И в окно. И в другое окно. Джек возблагодарил всех известных ему богов, что вовремя запер их.

Балтазар выгнул спину, встопорщил хвост и медленно пошел к двери.

- И что нам с ними теперь...подожди, что он хочет?

Кот царапнул один раз порог. Потом повторил свой жест.

- Мааоу!

- Ты что, хочешь выйти? - Изумилась Эллин. Кот посмотрел ей в глаза, потом подпрыгнул и повис на ручке двери. Под весом животинки ручка повернулась, но дверь была заперта на засов.

- И пусть бы шел, если это, конечно поможет, - буркнул Джек. Кот прыгнул еще раз.

- Мааоооу! - в глазах кота отчетливо читалось “Вы, идиоты, жить хотите?”

- Джек, он кажется знает, что делает!..

Треснуло окно. Кот метнулся туда, сшибив по пути последний стакан. Эллин подошла к нему и решительно открыла форточку, тут же захлопнув ее за стремительно мелькнувшей в рассветном тумане рыжей метелкой хвоста.

Вой за окном перешел в визг. девушка отпрянула от окна. Джек поймал девушку в объятья и задрожал вместе с ней.

Длилась битва за стенами дома недолго. Последний булькающий скулеж стих, и через пару секунд в окно поскреблась рыжая кошачья лапа. Эллин, все еще дрожа, впустила Балтазара в дом.

- Неужели?.. - слова застряли у Джека в горле. Кот выглядел потрепанным, мокрым от росы, но абсолютно целым.

- Котик, котенька, няшенька! - Воскликнула Эллин и стиснула рыжего спасителя в объятьях. Кот недовольно фыркнул, но благосклонно принял тактильные благодарности.

“Никогда бы не подумал, что…” Джек ушел в кладовую и вернулся с куском жирного окорока.

- На, кот. Ешь. И это...прости за валериану.

- Мау, - согласился кот и принялся за угощение.

За окном, разгоняя остатки тумана, всходило солнце.

***
Джек в приступе признательности уступил Балтазару диван у камина, и теперь с завистью поглядывал на комок рыжего меха, распластавшегося во всю длину. Но оно было и к лучшему, на диване бы он однозначно заснул, а жесткий стул дисциплинирует, даже с пять утра.

Время шло, луна росла. Балти жирнел и пушистел, а Эллин после того страшного рассвета, каждый вечер заходила проведать кота и его хозяина, принося им обоим лакомства собственного, как она говорила, приготовления. И Джек даже надеялся, что привлекает девушку все же больше одноухого хвостатого. Он даже подзабросил свои изыскания, потому что Эллин каждый раз, уходя, настаивала на том, чтобы он пошел спать немедленно и не заводил новые ритуальные круги под глазами.

Джек даже пошутил однажды “Только после Вас, мисс”, но результат оказался неожиданным: девушка усмехнулась, улеглась на диван, слившись кудрями с шерстью потеснившегося ради такого дела кота, завернулась калачиком в стянутый с кровати клетчатый плед и мгновенно уснула. Балтазар довольно затарахтел.

- Эй, кот, это я должен быть на твоем месте! - возмутился Джек, глядя, как Балти поудобнее вытягивает свои лапы на груди Эллин. Но согнать не решился.

Сегодня же Эллин не пришла, и просидев весь вечер над рассчетами, Джек не заметил, как начало наступать утро.

Утро последнего дня, перед Самайном.

***
Солнце уже садилось, кода Джека разбудил знакомый стук в дверь. Вскочив с кровати - он уснул в одежде, успев только доползти до кровати и снять обувь.

На пороге, разумеется, стояла Эллин. В руках она держала сверток с пирогом и Джек жестом пригласил ее войти.

- Вы опять не спали до утра?

- Ну...работа. Может кофе?

Эллин мужественно кивнула - прошлый раз, когда он пытался напоить девушку этим незаслуженно романтичным напитком, он первым делом спутал ложки, мерную и пробную. Полученная субстанция вызвала в рыжей девушке приступ сарказма, и весь вечер она делилась смешными историями из своего опыта зельеварения. То есть смешными они были, если бы Джек в каждой второй не узнавал себя.

Но сегодня он твердо намеревался не ударить в грязь лицом. Потому первым делом дрожащими руками просыпал полпачки в огонь.

- Может лучше чаю? - с надеждой спросила Эллин.

- Не беспокойтесь, я справлюсь, - буркнул Джек. - Тем более мне надо бы прийти в себя, сегодня…

- Да, кстати. Сегодня, - Эллин сделала неловкую паузу, и Джек похолодел от внезапной догадки. Она что знает? Ведь откуда-то она шла тем страшным утром. И расчеты…

- Я зашла к Вам попрощаться. Завтра на рассвете я уезжаю.

Джек сбился с мысли. С одной стороны, завтра уже будет совсем иным, с другой…

- О. Надолго?

- Ну, домой. Я, конечно приезжаю в гости к тетушке часто, но даже не знаю, когда следующий раз.

Балтазар мявкнул во сне и, перевернувшись на другой бок, свалился с дивана. Спать, правда, не перестал.

- Я ведь тоже не местный. Так что…

- Я буду скучать. И по коту тоже.

- Может...Вам можно будет писать?

“Идиот, о чем ты? Говорил тебе декан, не связывайся с бабами, особенно, когда на носу Самайн. А ты планируешь Изменить Мир...”

- Не думаю. Ой, у Вас кофе!..

На прощание Эллин молча поцеловала Джека в щеку.

Октябрь догорал.

***
Дождь кончился незадолго до полуночи, но максимное Инсендио подожгло даже мокрые дрова. Круг получился немного неровный, у Джека тряслись руки. Он не мог отделаться от ощущения, что за ним наблюдают. Опять.

Ну и, конечно, не каждый день он делал что-то, что могло повлиять на судьбу Всего Сущего. Вполне нормально нервничать после СОВ, а уж тут птица побольше будет.

“Сейчас бы успокаивающего чая Эллин”

Костер задымил, окрашивая небо и кровавую луну в совершенно неестественные краски. Время замерло. В голове у Джека помутнело, слух же наоборот обострился.

Он поднял палочку:

- Йэ! Шуб-Ни…

- Джек!

Через поляну слева к нему бежала Эллин.

“Зачем? Как?”

Но его рука, будто сама по себе, продолжила чертить в воздухе заученные длинными октябрьскими ночами символы. Останавливаться было уже поздно.

Небо раскололось, и из разлома начала просачиваться густая тьма. Ее щупальца потянулись к девушке.

- Джек, останови это! Я не хочу… - Сотни омерзительных звуков прорезали тишину - визги, скрежет, хохот, бессвязные выкрики, шипящий свист.

...И совершенно неожиданный звук. Хлопок аппарации. И еще два.

- Ахеллитус максима, Джек Шэдоу. Что за…!

Борясь с невидимой удавкой, Джек увидел пятерых в черных очках в изумлении глядящих на ползучую тьму, как первокурсники на дементора.

- Коллопортус Ультима, Врата. Ах жы ж черт!.. - Дыра прекратила увеличиваться, но тьме было наплевать.

Одно из щупалец едва не дотянулось до девушки, из ее плеча хлестанула кровь.

- Хоровое! - крикнул один из новоприбывших, - Коллопортус ультима, Врата!

- Коллопортус Ультима...

- Коллопортус…

- Колло…

С оглушительным треском, будто раскололась гора, Врата захлопнулись. Не успевшие спрятаться щупальца тьмы разлетелись в разные стороны огненными всполохами. Костер взорвался, будто туда кинули ведро горицветок.

Последнее, что слышал Джек, перед тем, как потерять сознание было:

- Дэрроу, мать твою Цалель, ты чуть не опоздал! Это же дело Бюро!..

***
- Знаете, миссис Боллз, а я думала это только вудуисты страдают хроническим неумением варить кофе. И чай. И понимать котов.

Рыжеволосая девушка гладила одноухого Балтазара, растянувшегося у нее на коленях. Шрамы еще горели на усталом лице. Кудри начали уже кое-где темнеть.

- А он разве не вудуист оказался, Вэллиан? Ты же говорила?..

- Ну да, эти умники из Бюро любого человека, варящего суп из черной курицы записать в вудуисты готовы. Нет, он был последователем какого-то старого Пути...даже Древнего, я бы сказала. Что он собирался призвать в наш мир, я даже думать не хочу. Пусть теперь Цалелька с отчетами и аналитикой парится, раз сразу меня слушать не хотел.

Вирджиния Боллз усмехнулась вспомнив вчерашнюю истерику старшего оперативника БМА.

“Калахан, какого Ньярлатотепа!?! Ты...ты цирроз моей печени! Гной бубонтюбра на моих очках, рваная зачетка моей жизни! Как ты вообще догадалась?”

- Но вообще милый был парень этот Джек. Чем-то напоминал мне крестника.

- Да ну. Шуганый и нелепый. Видели бы Вы, что у него под диваном творилось! И считать не умеет, а начерталка финального ритуала? Такого порно даже Джофф не выдавал!

***
Балтазар урчал, как полноразмерная мантикора под кустом валерьянки.

- А собаки...с ними что?

Калахан вздрогнула.

- Псы. В разных источниках их называют по-разному, вот няша Говард обзывал их то ли тентаклями, то ли...в общем неважно. Это одна из редких типов нежити, сопутствующей таким вот играм в открывание чего попало. Предположительно мифической нежити, для тех, кто уважает только одобренные Ковеном справочники, не учитывая побочные источники информации. Джек же там, на краю кладбища собаку прирезал, вот они и пришли мстить.

- Тебе?

- Нет, я просто по дороге попалась, следила. Не повезло задержаться на пару минут. А вот с Балтазаром наоборот повезло. Правда, котя? - Девушка почесала кота еще раз и потянулась за чаем. Вирджиния, вооружившись прихватками, открыла печь. В воздухе разлился тяжелый, завораживающий аромат корицы и яблок. Даже кот сглотнул слюну.

- И с вами повезло, еще тогда, тринадцать лет назад, миссис Боллз, спасибо за гостеприимство. И за косметические чары, и за плюшки отдельно. Никогда не подумала бы, что можно втереться в доверие к культисту с помощью вишневого пирога!
Миссис Боллз подмигнула:

- Хочешь, научу готовить? Пригодится. И не психов всяких ловить, может замуж наконец выйдешь. А то сколько можно, уже не глаза, а сплошные соляные круги...

Комментарии

Клеопатра аватар

Отлично! Тепло, котики и ритуалы под.
Может быть они все таки родственники?)

Сова аватар

А я как живая прям! Классно)))

Harah аватар

Ееее, надо запомнить рецепт приманивания культиста :)

KatrinLuis аватар

Мисс Боллз - главный темный лорд этого мира. Её стряпня приманивает всех - от студентов до культистов.
И кооооот!!!

Клеопатра аватар

Просто отлично. Пособие для женщин " Как справиться с культистами".